Austria: How the Wörthersee came to be… A story of destruction from a strange, small creature…

So if you’re into weird stories and legends, Klagenfurt is crawling with them.  Besides the story of the Lindwurm, there is the story of the Das Wörthersee Mandl or, my attempt at a translation “the Wörthersee little man.”

The story is very similar to that of Dr. Seuss’s “The Lorax”, when a small humanoid creature comes to warn the people that they are abusing the environment.  At the end he gets an “I told you so” moment and then disappears.

This mirrors the story of the Mandl almost exactly, except the Mandl warns the people not of destroying the environment, but of offending God…

Where the Wörthersee now lies, there used to be a village. Long ago, on the days leading up to Easter, the people of the village were partying, drinking, and not observing the proper behavior during Lent.

On the night before Easter, a small creature came into one of the fest-halls.  He looked around at the debauchery and asked the people “do you not know what day is upon us?”  He was answered with only laughter.  He told them to stop the partying and go to church, or there would be dire consequences.  In response, the people only partied harder. As the hour became later he appeared several more times, begging them to go home and properly observe the holiday, lest death and destruction  befall them.  The people ignored his warnings.

The little man appeared one more time a few minutes before midnight, this time carrying a cask.  He warned them once more, and they again ignored his warning. At the stoke of twelve, the lights all went out and an otherworldly  darkness engulfed the town. The ground began to quake and a violent storm broke out overhead.  The small creature opened the tap on the keg he was carrying, and a massive deluge immediately came forth and swallowed the people and the fest-hall.  It came bursting out from all the doors and windows and swallowed the town as the bells in the tower finished striking twelve midnight…

The whole town disappeared beneath the waves, and the  Mandl disappeared into the darkness of the night, never to be seen again…

Sometimes, when you are on the Wörthersee at midnight on a warm summer’s night, you can hear a faint church bell tolling the hour from beneath the still, dark waters of the lake…

If you can speak German, here is the German language original of one version of the story.  They are all basically the same with a few variations.  The one I was told was from the official tour I went on in Klagenfurt:

Wenn die Fischer an stillen Sommerabenden auf dem Wörthersee an der Schwarzen Wand vorüberfahren, kann es geschehen, dass sie ein Klingen und Läuten vernehmen, das aus der Tiefe des Sees zu kommen scheint.
Wirklich erzählt eine alte Sage von einer Stadt mit prächtigen Häusern, die vor vielen hundert Jahren da gestanden haben soll, wo heute der Wörthersee liegt. Aber ihre Bewohner waren durch ihren Reichtum übermütig und üppig geworden.

So kam es, dass sie sich einst am Vorabend des Osterfestes zu Tanz und Gelage versammelten. Schon zeigte Glockengeläute die späte Stunde an, doch niemand kümmerte sich darum. Da öffnete sich die Türe des Festsaales und herein schritt ein kleines eisgraues Männchen und blickte verwundert auf die lärmende Gesellschaft. Grollend erhob es seine Stimme: „O, ihr Schwelger, wisst ihr nicht, welche Feier wir morgen begehen? Kehret heim, ehe die Stunde der Buße verrinnt und die Strafe euch erreicht!” Aber nur höhnisches Lachen antwortete ihm, und nur noch wilder wirbelten die Paare im Tanz.
Wenige Minuten vor Mitternacht betrat der Alte zum zweiten Mal den Saal, aus dem das wüste Geschrei der Trunkenen tönte. In seinem Arm hielt er ein Fäßchen. Noch einmal mahnte er zu Umkehr und Buße: „Sonst öffne ich den Hahn des Fässchens, und Tod und Verderben kommt über euch!”. Wieder antwortet ihm nur rohes Gelächter. Da schlägt es Mitternacht, alle Lichter erlöschen, die Mauern erzittern, Regen stürzt hernieder und ein furchtbares Gewitter bricht los.
Mit offenem Hahn liegt das Fässchen des verschwundenen Warners, endlose Fluten entströmen ihm. Sie dringen in alle Räume und strömen fort, bis sie die ganze Stadt und die ganze Gegend überschwemmt und ihre frevelnden Bewohner ertränkt haben. So entstand der Wörthersee. Städte, Kirchen und Dörfer liegen in seiner unergründlichen Tiefe begraben, riesige Fische und Wasserschlangen hausen in den alten Palästen.

Franz Pehr, „Kärntner Sagen”, Klagenfurt 1913

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